Non smettere di crederci : La pazza storia del videogioco arcade dei Journey

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Oh, rieccoci alle prese con un videogioco arcade. Ve li ricordate, vero, i videogiochi arcade? Qui da me, nella premiata forneria Guidi, ne ho parlato diverse volte, andando anche a intervistare quelli che se ne intendono.
I videogiochi arcade li abbiamo conosciuti bene negli anni ’80. In quegli anni lì, due erano le forme di intrattenimento che dominavano la vita dei brufolosi: le sale giochi e il ROCK. Se eri bravo a fare una di queste due cose facevi i soldi a palate. Alla Bally Midway ci pensarono bene su e decisero di fonderle insieme, così potevano fare ancora più soldi. Presero una delle band più popolari dell’epoca in America e gli ricamarono addosso la loro personale video avventura. Il risultato fu Journey, un gioco arcade che colpì il mercato rockeggiando un casino, ma venne dimenticato con la stessa velocità con la quale era arrivato. E adesso: musica!

Nella Trumpolandia dei primi anni ’80, i Journey avevano raggiunto un livello di popolarità tale da oscurare quella degli M16. Grazie a una doppietta di album campioni d’incassi, Escape e Frontier, sgranocchiavano dischi di platino come fossero caramelle.  Tra il 1981 e il 1983 la band era in tour permanente ed i loro video musicali godevano di una rotazione regolare su MTV, osannati dal pubblico.
Capitalizzando il successo, i Journey avevano registrato spot e jingle per Budweiser…

UBRIACHI di successo
 

…e avevano ceduto i diritti musicali e d’immagine a Data Age e Bally Midway in modo che producessero dei videogiochi.
Mentre della versione casalinga se ne occupò Data Age rilasciando una versione per Atari 2600 che ebbe scarsissimo successo, la Bally Midway mise mano al videogioco arcade e lo progettò intorno alla band.
Journey the videogame debuttò nelle sale giochi nel 1983 e, credeteci o no, i fan fecero la fila per giocarci con le tasche piene di spiccioli.


IL PRETESTO©, perchè di pretesto bisogna parlare quando si producono videogiochi come questo, era che i crudelissimi alieni GROUPOIDS avessero rubato gli strumenti al gruppo, e stava al giocatore, incarnando a turno i diversi membri della band, andarseli a recuperare su delle sperdute galassie.
Cinque membri della band = cinque strumenti smarriti su cinque galassie diverse. Una volta che il gruppo fosse rientrato in possesso degli strumenti ci sarebbe stato un mega concerto allo stadio galattico(cit.) durante il quale il giocatore avrebbe incarnato Herbie, il buttafuori della sicurezza, cercando di tenere i fan lontano dal palco. Ovviamente la cosa diventava ingestibile in breve tempo. I fan riuscivano a salire sul palco rubando nuovamente gli strumenti al gruppo e facendo ricominciare tutto il gioco da capo ma con un livello di difficoltà superiore.

Boooniii

Ora, tralasciando la pezzenteria dei cinque minigiochi che si dovevano affrontare per recuperare gli strumenti, volevo spostare la vostra attenzione sul fatto che ciascuno dei membri della band era stato ricreato attraverso la fusione dell’immagine della sua testa digitalizzata in bianco e nero con un corpo colorato e animato stile cartoon. Questa cosa era abbastanza simpatica e, appunto, pezzente, ma comunque unica nel suo genere considerando il fatto che gli omini in quella maniera mostrassero al giocatore una serie di espressioni facciali per trasmettere l’umore di circostanza.
Una rotazione costante delle loro canzoni di successo riprodotte in un’essenziale e scarna versione elettronica, poi, regalavano l’ascolto di classici intramontabili come “Don’t Stop Believin’ ‘”, “Wheel in the Sky” e “Chain Reaction“. Il tutto emesso dagli altoparlandi di un cabinato coloratissimo, progettato per riprendere il design della copertina del loro ultimo album: Frontier.

Come detto prima, nel gioco gli strumenti musicali erano sparsi per l’universo su cinque galassie diverse. Per fortuna la band poteva raggiungerle grazie al proprio autobus spaziale dalla forma di enorme scarabeo. Il fatto che i cinque viaggiassero su uno scarabeo non era casuale. Lo scarabeo era infatti l’insetto simbolo del gruppo e spessissimo compariva sulle copertine dei loro album.

Una volta che la band completava le sfide individuali recuperando gli strumenti, il giocatore riceveva in premio un vero e proprio concerto. I Journey salivano sul palco ed eseguivano la loro smash-hit del momento, “Separate Ways (Worlds Apart)“, e lo facevano al massimo della resa audio per l’epoca grazie ad un vero e proprio riproduttore a nastro che suonava la canzone dentro al cabinato. Ovviamente, che il riproduttore fosse la prima cosa che si rompeva nel corso della vita del cabinato era indubbio, ma quale modo più perfetto di quello per concludere l’avventura, giusto?

Journey the videogame ebbe un successo straordinario negli Stati Uniti ma quel successo era drogato dal fandommismo dei suoi giocatori. Vivendo della popolarità momentanea del gruppo e incapace di ritagliarsi una propria identità, l’interesse per Journey passò velocemente a causa della crisi dei videogiochi e dei mutamenti dei gusti musicali del suo stesso pubblico. Di conseguenza, le avventure arcade del gruppo finirono quasi nello stesso momento in cui cominciarono.
Adesso lo si ricorda con lo stesso tipo di nostalgia e imbarazzo con le quali si ricordano le felpe della Best Company, però, malgrado gli stessi membri della band lo disconoscano a distanza di anni, Journey the videogame rimane comunque il primo esempio in assoluto di videogioco ispirato a una star musicale, e che abbia fatto uso di grafica digitalizzata in bianco e nero. Michael Jackson con Moonwalker arrivò solo sei anni più tardi.

LA MACCHINA FOTOGRAFICA PROGETTATA DA RALPH BEAR

Ok, non mi sembra che ci sia nessuno qui che abbia bisogno di farsi spiegare chi era Ralph Bear, giusto? Almeno quelli della mia età dovrebbero andare tranquilli continuando con la lettura, mentre per gli altri c’è sempre una bella pagina su Wikipedia inglese.

Ralph, se tu mi potessi aiutare con quel progetto di invadere la Scozia…

All’inizio degli anni ’80, il buon Ralph, antesignano come soltanto lui sapeva essere, si mise a pensare a quello che accadeva tutti i giorni nelle sale giochi d’America, e capì che una buona parte della frenesia che pervadeva il  giocatore tipico era dovuta, sì, al desiderio di migliorarsi battendo un record, ma anche alla successiva possibilità di scrivere le proprie iniziali nella tabella dei punteggi più alti. Il suo nome sarebbe rimasto lì tutto il giorno, come monito per gli altri aspiranti recordman e celebrazione della sua grande abilità. Questo almeno fino a quando, al termine della giornata, il proprietario del locale non avesse spento la macchina, cancellando la tabella e spazzando via tutto il bello del vivere e tutti i sacrifici fatti per esserci stati scritti sopra.

Big Fun

Ralph Baer entrò nuovamente nella storia dei videogiochi con la sua idea per migliorare le tabelle dei record nei giochi arcade.
Con solo tre caratteri a disposizione e nient’altro, il giocatore non aveva grandi capacità di identificazione, no? Bene. La soluzione di Baer era semplice: montare una fotocamera sul cabinato per scattare una foto digitale a bassa risoluzione al giocatore, e collegare il volto a punteggio e iniziali nella tabella dei record.
Figata.
Bear già si immaginava le orde di giocatori che se ne andavano in giro per la città entrando in tutte le sale giochi al fine di immortalare le proprie facce nelle tabelle di più cabinati possibile. L’idea sembrava buona e di sicuro avrebbe portato un aumento dei guadagni. Bally Midway volle crederci fortissimamente decidendo di fare subito un test sul campo.

Crederci fortissimo

Per vedere cosa sarebbe successo, una fotocamera prototipo costruita da Baer venne piazzata sopra un cabinato in una sala giochi di Chicago, e infatti qualcosa successe.
Bastarono solo due giorni di test per mettere a fuoco la questione, e fu essenzialmente come consegnare un bazooka nelle mani di un babbuino. Il primo giorno di test andò bene, con i giocatori che si facevano immortalare e lasciavano le loro iniziali accanto alla propria faccia nella tabella. Il secondo giorno, però, un genio decise di fare un balzo indietro nella scala evolutiva quando, salito su una sedia e calatisi i pantaloni, volle provare a farsi immortalare i suoi lati migliori. Ovviamente certe finezze non vengono mai ignorate da quelle divinità cinesi che provvedono a riempire l’inferno degli uomini morti in maniera idiota. Il tipo cadde dalla sedia e picchiò violentemente quella cosa che non sembrava avere: la testa. Alla luce di quanto accaduto e del fatto che le sale giochi erano sempre frequentate dalla creme de la creme, Bally Midway smantellò in fretta e furia la macchina fotografica, ridimensionò i suoi propositi imprenditoriali, e disse a Bear che la sua grande idea aveva avuto un incidente all’incrocio con l’umanità stessa, risultando impraticabile.

La fine dei sogni

Ma sempre per quel vecchio discorso degli dei capricciosi, il fato, le parche, e tutte quelle cose lì, stranamente la storia della macchina fotografica digitale di Baer non finì quel giorno.
Anche se non poteva essere affidata alle masse, Bally Midway ripensò a quel gingillo un paio di anni più tardi, e convocò Ralph per coinvolgerlo in un nuovo progetto chiamato, appunto, Journey. Pensando che il modo migliore per catturare le somiglianze dei membri della band sarebbe stato fotografarli e inserirli digitalmente nel gioco, Baer era l’uomo giusto al momento giusto. Così, nel 1983, i volti ghignanti in bianco e nero dei membri dei Journey fecero il loro debutto digitale in un videogioco omonimo contribuendo al progresso tecnologico delle macchine coin-op.

Simone Guidi

Uomo di mare, scribacchino, padre. Arriva su un cargo battente bandiera liberiana e si installa nel posto più vicino al distributore di merendine. Nel suo passato più o meno recente ci sono progetti multimediali falliti in collaborazione con Makkox, progetti multimediali falliti in collaborazione con falliti, tre libri scritti in collaborazione con se stesso ma non ancora falliti. Atariano della prima ora, gli piace molto giocare ai giochini vecchi e nuovi. Tutte le notti guarda le stelle e aspetta che arrivino gli UFO.

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5 Responses

  1. Ste84 ha detto:

    Fantastico, questa del gioco dei Journey me l’ero persa! Se fossi stato un ragazzetto dell’epoca mi ci sarei fiondato visto che Frontiers è uno dei miei album anniottanteschi preferiti. Invece sono arrivato più tardi e il mio gioco-musica dell’infanzia è stato Michael Jackson’s Moonwalker del Sega Mega Drive che giocavo a casa di un amico (facendomi ardentemente desiderare quella console) e ovviamente ci sembrava il gioco più ganzo di tutti i tempi.

    • Simone Guidi ha detto:

      No, ma guarda che anch’io mi sono perso il gioco dei Journey, sai? Facendo un rapido calcolo, al tempo avrò avuto sì e no 11/12 anni ed ero in fissa (come tutta Italia, del resto) con robetta leggera tipo Gazebo, Righeira e le varie MIXAGE che uscivano con cadenza stagionale (una d’estate e una d’inverno). Cultura musicale ai minimi termini, quindi. Ero agli albori. La musica PROG era una cosa incredibilmente sofisticata per le mie giovani trombe d’eustachio, e anche se i Journey raggiunsero la popolarità con quei due album che di PROG non avevano quasi più niente, erano ancora fuori dal mio radar.
      Intanto guarda se ti ricordi queste:
      ESTATE 1982
      INVERNO 82/83

      • Ste84 ha detto:

        Non me le ricordavo le mixage in effetti, io che sono della generazione di 10 anni dopo sono “cresciuto” con le compilation festivalbar, di quelle dal ’95 al ’99 non me ne sono persa una… poi per fortuna è arrivato l’heavy metal a salvarmi e in un attimo ho (ri)trovato me stesso, niente più compilation improbabili e altra robaccia alla moda ma band sgangherata con gli amici, capelli lunghi e Tennent’s doppio malto da un litro come fosse acqua di sorgente! Bei tempi! 😀

  2. Starfox Mulder ha detto:

    Mi trovo sempre con malcelata nostalgia a perdermi nei dolci ricordi d’un tempo ormai passato ogni volta che qualcuno ricorda quel episodio in cui tentai di mostrare alla fotocamera del cabinato il lato migliore di me. Grazie Simo, certi scorci di vita sono sempre una gioia da rimembrare.

    • Simone Guidi ha detto:

      E ci credo! Avevi scolato una bottiglia di sambuca ed eri ubriaco marcio. Mettici pure la botta in testa ed è normale che tu non ricordi niente. Meno male che ci sono io a tenere viva la memoria. 😉

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